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Por primera vez, los investigadores identifican un pelaje rojizo en un fósil de 3 millones de años

Por primera vez, los investigadores identifican un pelaje rojizo en un fósil de 3 millones de años

El 'ratón poderoso', como lo llaman cariñosamente sus investigadores por su similitud con el ratón de campo actual, corría por los prados de la actual aldea de Willerhausen en Alemania, hace tres millones de años.

Como se publicó el martes en Nature Communications, este fósil de ratón increíblemente bien conservado tenía un pelaje marrón rojizo en su cuerpo principal y un vientre blanco como la nieve.

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Los investigadores lo saben gracias a un estudio dirigido por científicos de la Universidad de Manchester con sede en el Reino Unido, donde se utilizó una técnica de rayos X llamada espectroscopia, así como varias técnicas de imagen.

Esta es la primera vez que los investigadores han podido discernir la firma química del pelaje rojo o las plumas en un fósil antiguo. Anteriormente se habían descubierto componentes químicos para pigmentos oscuros como el negro o el marrón, conocidos como eumelanina.

Sin embargo, este artículo más reciente ha tenido un gran avance en la capacidad de reconciliar los colores de pigmentos rojizos o amarillos fosilizados en forma de feomelanina.

Un pasado colorido

Hasta ahora, las técnicas para representar el pigmento de animales fosilizados, integrales a la hora de reconstruir especies extintas, no eran capaces de identificar diferentes pigmentaciones como el color rojo.

Phil Manning, profesor de la Universidad de Manchester y codirector de la investigación, afirma que "la vida en la Tierra ha llenado el registro fósil con una gran cantidad de información que sólo recientemente ha sido accesible a la ciencia".

Manning continúa: "Ahora se puede implementar un conjunto de nuevas técnicas de imágenes, que nos permiten profundizar en la historia química de un organismo fósil y los procesos que preservaban sus tejidos. Donde una vez vimos simplemente minerales, ahora suavemente desentrañamos el ' fantasmas bioquímicos 'de especies extintas ".

El estudio es una colaboración entre investigadores de la Universidad de Manchester y científicos del Laboratorio Nacional Acelerador SLAC del Departamento de Energía de EE. UU. El equipo utilizó rayas de rayos X de la fuente de luz de radiación sincrotrón de Stanford (SSRL) de SLAC y la fuente de luz de diamante (DLS) en el Reino Unido para ayudarlos en su investigación.

"Lo que encontramos es que el ratón se conserva con un detalle absolutamente sorprendente, casi todo el esqueleto y la mayor parte del tejido blando del cuerpo, la cabeza, los pies y la cola se pueden reconocer fácilmente", afirmó Uwe Bergmann, coautor de la investigación. y científico de planta del Laboratorio Nacional Acelerador de SLAC.

"Los mapas de rayos X muestran que no sólo se conservan las estructuras, sino que la información bioquímica original se puede resolver. Fue una sorpresa maravillosa".

El pigmento rojo es increíblemente difícil de conservar. Pero, no se trata solo de saber que este ratón tenía pelaje rojizo que es la parte importante, es que "esto tiene implicaciones que hay esperanza de identificar pigmentos en muchos otros fósiles", como dice Bermann.

Regresa para seguir adelante

No se trata simplemente de mirar hacia el pasado, ya que esta revelación también podría tener un impacto profundo en el futuro de la investigación y preservación de fósiles.

En un esfuerzo combinado entre física, paleontología, geoquímica y química orgánica, a partir de ahora los científicos tendrán una idea más clara de qué buscar.

Como dice Roy Wogelius, coautor de la investigación y geoquímico de la Universidad de Manchester, "ahora entendemos qué buscar en el futuro y nuestra esperanza es que estos resultados signifiquen que podemos tener más confianza en la reconstrucción de animales extintos y, por lo tanto, agregar otra dimensión para el estudio de la evolución ".


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